Cómo los comedores de arsénico chilenos reivindicaron un trabajo clásico de ficción criminal

Hace poco escribí sobre las posibilidades de envenenamiento y las probabilidades en la novela de 1930 de Dorothy L Sayers Strong Poison. La premisa del misterio del asesinato es que dos personas se sientan a comer una cena con arsénico, pero sólo uno de los dos muere.

Argumenté que, según el entendimiento científico de 1930, Sayers tenía toda la razón. Pero las modernas teorías científicas del envenenamiento con arsénico habrían significado que ambos o ninguno de los dos murieron por su exposición al arsénico en la comida contaminada.

Cuando Sayers escribió Strong Poison, se pensaba que desarrollar una tolerancia al arsénico era totalmente alcanzable al comer pequeñas cantidades de veneno durante un período de semanas o meses. Uno de los comensales entonces sería capaz de comer una dosis normalmente letal de arsénico sin motivo de preocupación.

Comer arsénico era algo de moda en el siglo XIX Europa, ya que proporcionaba un cabello brillante y tez impecable. Podía provocar daños en la salud, pero esto tardaba meses o años en aparecer. Algunos de estos consumidores de arsénico, podrían comer cantidades de arsénico consideradas letales con aparente inmunidad.

Pero la ciencia más reciente ha descartado la idea de construir una tolerancia al arsénico. Tal vez los consumidores de arsénico lo sustituyeron por tiza, o las muestras de arsénico tomadas no eran puras. Si este fuera el caso, la trama de Strong Poison no habría funcionado. También se ha sugerido que estos individuos que consumían arsénico estaban de hecho ingiriendo grandes trozos de arsénico que no se habrían absorbido completamente en el cuerpo y los habrían excretado en gran medida sin cambios. Esto tampoco habría ayudado al envenenador de Sayers, ya que se habrían notado grandes trozos de arsénico en una comida y la víctima no lo habría comido.

Pero la ciencia sigue adelante. Se hacen nuevas observaciones, se recopilan más datos, se conocen nuevos hechos y se desarrollan mejores teorías. Ahora parece que los científicos han encontrado evidencia de que existe una manera en que el envenenador de Sayers podría haber logrado escapar con su plan diabólico.

Los humanos tienen cierta tolerancia al arsénico, pero es muy, muy bajo. El arsénico suele estar presente en el suelo y las plantas cultivadas en ese suelo absorben naturalmente un poco de arsénico. Si luego comemos estos cultivos, a su vez ingeriremos arsénico. Las cantidades encontradas en la vida cotidiana de la mayoría de las personas son minuciosas y no vale la pena preocuparse.

Con muchas sustancias tóxicas, nuestro cuerpo nos protege haciendo cambios químicos que los hacen menos tóxicos y más fáciles de excretar. En el caso del arsénico, el cuerpo utiliza enzimas para transformar químicamente el arsénico en monometilarsónico (MMA) y dimetilarsínico (DMA). El MMA sigue siendo bastante tóxico, pero el DMA, producido por la enzima AS3MT, es mucho menos peligroso, además de ser más fácilmente excretado.

Si los seres humanos pudieran mejorar el rendimiento de AS3MT, podrían convertir más arsénico en DMA y el cuerpo sería capaz de tolerar la ingestión de más cantidad del veneno.

Parece que una mutación para el ADN que codifica AS3MT realmente puede ofrecer mejoras dramáticas en el rendimiento, aunque el mecanismo aún no está claro. Cualquiera que sea la razón de la mejora, significa que cualquier persona con esta mutación genética tiene una mayor probabilidad de sobrevivir a una comida con arsénico. Esta mutación beneficiosa es una ocurrencia relativamente rara en la población general. Tal vez el asesino de Sayers en Strong Poison tuvo la suerte de ser naturalmente bendecido con esta ventaja metabólica.

Sin embargo, investigaciones recientes han demostrado que ciertas poblaciones tienen una probabilidad mucho mayor de tener esta alteración genética útil que otras. Investigadores de la Universidad de Chile encontraron que el 68% de la población de la región Quebrada Camarones del Desierto de Atacama en Chile tiene el código genético para la versión mejorada de AS3MT. Esto se compara con el 8% de los chilenos que viven en San Juan de la Costa en el sur del país. La diferencia entre las dos poblaciones se debe a la cantidad de arsénico en su agua potable.

El Valle de Camarones tiene niveles de arsénico en su agua 100 veces mayor que los límites de seguridad de la Organización Mundial de la Salud. Hay pocas fuentes alternativas de agua potable. Esto debería significar mala salud para cualquier persona que viva en la zona, incluyendo problemas como el aumento de la mortalidad infantil y el cáncer. Seguramente nadie podría vivir, y mucho menos prosperar, en tal ambiente. Y sin embargo la gente lo hace, y lo ha hecho durante 7.000 años.

Si a usted le preocupa ser envenenado por el arsénico, o tiene planeado envenenar a alguien al estilo Dorothy L Sayers, usted podría pensar que unas largas vacaciones en el norte de Chile es la respuesta. Por desgracia, no es tan simple.

La mutación genética necesaria no puede ser adquirida por consumir pequeñas cantidades de arsénico unas semanas o incluso meses, como los que lo probaron en el siglo XIX. Tienes que nacer con la mutación, e incluso un pequeño cambio genético toma tiempo para propagarse a través de una población.

Los recién llegados a la zona, que beben el agua local, son muy propensos a sufrir enfermedades por su exposición a los elevados niveles de arsénico. Los incidentes en otras partes del desierto de Atacama muestran los peligros de un aumento repentino de la exposición al arsénico. En la década de 1960 el suministro de agua en Antofagasta pasó de una fuente no contaminada al río Toconce, que tiene un alto nivel de arsénico, aunque aún no tan alto como el agua de Camerones. El resultado fue un alto nivel de cáncer de pulmón y vejiga incluso cuarenta años después de que se eliminase la contaminación.

La población de Quebrada Camarones ha ido mejor porque ha estado expuesta al veneno por mucho más tiempo, de hecho, 7.000 años más. Es probable que los primeros pobladores de la región sufrieran una mala salud. Los científicos que llevaron a cabo el estudio reciente creen que esta salud pobre presionó a la población en la evolución de la amplia mutación AS3MT que se observa hoy en día. Algunos colonos tempranos prosperaron en la región y pasaron su ventaja genética a las generaciones futuras.

Otras áreas con niveles altos de arsénico, como San Antonio de los Cobres en Argentina, también tienen poblaciones con una alta incidencia de la mutación. Puede ser que estas poblaciones, aunque geográficamente muy distantes, estén genéticamente más estrechamente relacionadas y puedan compartir antepasados ​​comunes. O puede ser que las adaptaciones hayan ocurrido independientemente. De cualquier manera, es un ejemplo fantástico de los seres humanos que evolucionan para habitar ambientes extremadamente hostiles.